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Primera fotografía de un agujero negro en la Vía Láctea

Sagitario A*

Puede ampliar la primera imagen de Sagitario A* (Sgr A*), el objeto compacto supermasivo en el centro de la Vía Láctea (Foto: Colaboración EHT)

Se ha desvelado la primera imagen del agujero negro supermasivo situado en el centro de la galaxia en la que se encuentra la Tierra

El radiotelescopio de 30 metros de diámetro del IRAM, en Pico Veleta (Granada) ha tenido un papel fundamental en el descubrimiento

Se ha publicado la primera imagen de un agujero negro en el corazón de la Vía Láctea. Un equipo internacional de astrónomos ha conseguido desvelar el agujero negro supermasivo situado en el centro de la galaxia en la que se encuentra la Tierra.

La imagen fue producida por un equipo de investigación global -‘Colaboración del Telescopio del Horizonte de Eventos’ (Event Horizon Telescope Collaboration, EHT)-, utilizando una red mundial de radiotelescopios. La instantánea ofrece finalmente el aspecto real del enorme objeto que se encuentra en el centro de la galaxia.

No es el primer agujero negro inmortalizado. El EHT ya obtuvo en 2019 la primera imagen de un agujero negro, llamado M87*, en el centro de la galaxia Messier 87.

Los científicos ya habían estudiado estrellas orbitando alrededor de algo invisible, compacto y muy masivo en el centro de la Vía Láctea. Estas órbitas permitían postular que este objeto, conocido como Sagitario A* o Sgr A*, es un agujero negro y la imagen distribuida mundialmente a las 15:07 hora española proporciona la primera evidencia visual directa de ello.

Aunque no se puede ver el agujero negro en sí porque es completamente oscuro, el gas resplandeciente que lo rodea tiene un indicador inequívoco: una región central oscura (llamada ‘sombra’) rodeada por una estructura brillante en forma de anillo. La nueva imagen capta la luz curvada por la poderosa gravedad del agujero negro, cuya masa es cuatro millones de veces la de nuestro Sol.

Para obtener su imagen, el equipo del EHT creó una red de ocho radio-observatorios combinados para operar como un único telescopio virtual del tamaño de la Tierra, empleando la técnica de VLBI (Interferometría de muy larga línea de base). El EHT observó Sgr A* durante varias noches, recopilando datos durante horas, de forma similar a como una cámara fotográfica tradicional haría una imagen con un tiempo de exposición largo. El esfuerzo ha sido posible gracias a más de 300 investigadores de más de 80 instituciones de todo el mundo que forman la Colaboración EHT.

El telescopio de 30 metros de diámetro de Pico Veleta en Granada es, dentro de la categoría de antena única, el más sensible del mundo en el rango de frecuencias que el EHT usa en las observaciones. Junto con el Telescopio del Polo Sur, ofreció la línea de base más larga y, por tanto, las imágenes más nítidas, contribuyendo de forma decisiva a la alta resolución espacial de las imágenes de Sgr A*.

Este radiotelescopio pertenece al IRAM (Instituto de Radioastronomía Milimétrica) de la que el Instituto Geográfico Nacional (IGN) es socio junto al CNRS (Centro Nacional de Investigaciones Científicas de Francia) y al MPG (Instituto Max Planck de Alemania). También el JIVE, del que el IGN es socio fundador y cuyo director actual es el astrónomo del Observatorio Astronómico Nacional (IGN), Francisco Colomer, ha sido esencial en el descubrimiento mediante la calibración de los datos del EHT y en el desarrollo del software para su procesado.

La fotografía evidencia de forma contundente un agujero negro y aporta valiosas pistas sobre el funcionamiento de estos gigantes, que se piensa residen en el centro de la mayoría de las galaxias. 

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